In de voetsporen van Herb Harley

191 web

Jackie Detailleur

auteur: Johan Van Duyse

Herb Harley sneuvelde op 3 juli 1917 bij Mesen waar hij ook begraven ligt: zijn schaarse bezittingen werden naar zijn moeder gestuurd. Ik zag de steen van deze Australiër met een poppy ervoor toen ik op de begraafplaats van Messines Ridge Cemetry op zoek was naar een soldaat die gesneuveld was op mijn geboortedag. Om zijn leven uit te spitten, en om er over te vertellen aan wie het horen wilde op 3 juli 2003. Het werd een verhaal over de soldaat Harley, want over de ‘mens’ hadden we op tot op dat ogenblik niks gevonden.

Herb Harley

Tot er enkele maanden later een berichtje kwam, van Wendy, Wendy Goldsmith, de jongste dochter van Herb’s jongste zus…

‘Ja, ik ben inderdaad familie van Herbert William Harley.

 Mijn moeder was 14 jaar oud toen Herb naar de oorlog trok. Moeder vertelde ons dikwijls over hoe ze voor hem sokken en handschoenen breidde om hem warm te houden.

 Herb kwam van een grote en hechte familie. Mijn moeder herinnert zich alsof het gisteren was, de dag toen de priester van de lokale katholieke kerk de ouders het verschrikkelijke nieuws kwam vertellen dat hun zoon was gesneuveld terwijl hij zijn vaderland diende.

 Wij vinden het zo verbazingwekkend dat er uitgerekend in jouw land interesse is voor Herb, zijn ouders zouden ondanks alles zeer gelukkig zijn moesten ze weten dat hun geliefde zoon niet vergeten is, in dat verre verre land.’

 Een beetje later schreef ze…

 ‘Ik heb nooit gehoord van enig familielid dat een poppy zou geplant hebben aan Herb’s steen. Ik zal proberen het uit te zoeken, maar om een of andere reden zijn sommige mensen zeer terughoudend om over het verleden te praten. Ik blijf proberen.’

En er werd inderdaad verder gezocht in de Australische familie, en er dook zelfs een brief op van Herb aan zijn zus ‘Flo’.

Lark Hill Salisbury Plains                                         nov. 10t 1916 England

 Dag zus, dag broer,

 Schrijf je wat lijntjes in de hoop dat ze je bereiken zullen in de beste gezondheid. Zelf ben ik een beetje verkouden… Wel, FLo, er moet iets zijn met je brieven want ik krijg ze maar niet, terwijl ik er al twintig van moeder gekregen heb…Ik kreeg ook de sigaretten en de gebreide sokken, ze worden zeer geapprecieerd, dat kan ik je wel zeggen, net zoals de boxershorts waarvan mamma vertelde dat ze de allereerste zijn die ze ooit maakte. We gaan Engeland binnenkort verlaten Flo en krijgen onze vuurdoop in Frankrijk. Of we onmiddellijk de frontlijn binnen moeten weet ik nog niet maar wel dat we Engeland meer dan moe zijn. Ik ben nu in de Lewis Gun-sectie terechtgekomen. Zeg, wat vind je van mijn meisje dat ik in Londen ontmoette?

 Verwacht nu niet teveel brieven meer Flo, want ik ga hier dus vlug vertrekken en ik denk dat we in Frankrijk niet teveel tijd meer zullen hebben. Onze handen zullen andere dingen te doen hebben, maar ik zal mamma telkens weer een brief schrijven wanneer ik ook maar kan. Mijn buurjongens vertelden me dat ze het heel zwaar hadden, echt rottig zelfs, laatst in Frankrijk en ik kon het volgen in de kranten. It’s no milk and honey over there, dat kan ik je wel vertellen. Ik sluit nu af Flo, en wens jullie het allerbeste, o ja, ook een zalige kerst en een gelukkig Nieuwjaar.

 En dat was het laatste wat ik van Herb zou te weten komen dacht ik, maar ik dwaalde. In 2011 kreeg ik een mailtje van Harold O’Keeffe, een Australiër die de achterneef bleek te zijn van Wendy, al wist geen van beiden van elkaars bestaan. Harold had een boek geschreven over Herb Harley, vol met anekdotes over het afscheidsfeest van Herb, vol met brieven en nog veel meer…

In oktober 2011 stapte ik met Harold in de voetsporen van Herb, hier, in Vlaamse Velden. Het was niet de eerste keer dat Harold het graf van zijn grootoom bezocht.  En elke keer als hij langsging plantte hij een poppy aan de grafsteen. En ja, hij was er in 2003 geweest… Net de dag vooraleer ik een foto nam van het graf…

Graf Herb Harley

Harold O’Keeffe en Johan Van Duyse aan het graf van Herb Harley op het Messines Ridge Cemetry – Mesen

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *